“Pour Brin, tout cela a une valence théologique claire. Il aime comparer les efforts du METI à la prière. “Si vous résumez tout cela, ce que ces gars-là essaient de faire, c’est d’envoyer un signal demandant au ciel de demander au ciel d’être sauvé du destin qui semble nous menacer”, a-t-il déclaré. “Cela s’appelle la prière, et les gens le font depuis des milliers d’années.”

Vox

Je crois que j’ai le thème de fond pour le prochain billet du DirNat ! Un article ENORME de Sigal Samuel pour Vox ! Avec cette question de plus en plus prégnante : doit-on envoyer des messages dans l’Univers ? Très complet (donc un peu long) mais je vous invite vraiment à prendre le temps nécessaire pour le lire.

Lien vers l’article de Vox :

https://www.vox.com/future-perfect/2019/2/21/18224984/arecibo-message-aliens-kids-contest-seti-meti-extraterrestrial

Proposition de traduction :

Les scientifiques de l’observatoire d’Arecibo, gigantesque radio-télescope de Porto Rico, comptent parmi les astronomes et physiciens les plus intelligents du monde. Mais ils ont besoin d’aide pour leur prochain grand projet – et pour cela, ils se tournent vers les enfants.

En 1974, des scientifiques ont utilisé un télescope large de 1 000 pieds pour envoyer une émission radio soigneusement conçue dans l’espace, un message de zéros et de messages destinés à alerter les extraterrestres de notre existence.

C’était le premier message interstellaire de l’humanité destiné à être capté par des extraterrestres. Nous n’avons pas encore eu de nouvelles de ET. Mais en l’honneur du 45e anniversaire de cette transmission, les chercheurs de l’observatoire s’interrogent sur la manière de concevoir une dépêche de suivi. Plutôt que de demander à leurs collègues experts, ils ont lancé un concours mondial invitant les jeunes – de la maternelle à 16 ans – à créer le nouveau message Arecibo .

Le grand prix? Une chance de diffuser votre message dans les étoiles et de devenir potentiellement le premier être humain à communiquer avec des extraterrestres.

J’ai demandé à Alessandra Abe Pacini, chercheuse chez Arecibo, qui a aidé à générer l’idée du concours, pourquoi les enfants sont les meilleurs pour le poste. «Parfois, les scientifiques sont tellement concentrés sur leurs sujets et peuvent voir des choses très profondes mais ils ne peuvent pas voir très large», a-t-elle déclaré. «Les élèves connaissent un peu tout pour pouvoir mieux voir la situation dans son ensemble. Bien sûr, ils peuvent concevoir un message qui est en réalité beaucoup plus important. “

Mais concevoir des messages destinés à des extraterrestres est une affaire délicate, à plusieurs niveaux. Comment écrivez-vous une missive qu’une intelligence extraterrestre sera capable de comprendre? Devriez-vous éviter d’inclure des informations sensibles sur l’humanité, au cas où cela enhardirait des extraterrestres de venir sur notre planète et d’annihiler notre espèce? Devriez-vous éviter de transmettre des messages dans l’espace, parce que même avertir les extraterrestres de notre existence est trop risqué?

Ces questions sont au cœur d’un débat de longue date et parfois très animé entre scientifiques. Il n’y a pas de consensus sur aucun d’entre eux, ni même sur la méta-question de savoir qui doit décider des réponses.

Une chose est claire cependant: les enjeux sont extrêmement élevés. Des scientifiques comme le regretté Stephen Hawking et des technologues comme Elon Musk l’ ont prévenu , la communication avec des extraterrestres pourrait poser un risque catastrophique pour l’humanité. En fait, si nous envoyons un message et qu’il est reçu par des extraterrestres moins qu’amicaux, cela pourrait constituer une menace existentielle non seulement pour l’espèce humaine, mais pour toutes les espèces de la Terre.

Le message original d’Arecibo

Lorsque les scientifiques de l’espace ont voulu célébrer une énorme mise à niveau de l’observatoire d’Arecibo en 1974, deux de leurs plus grands esprits se sont mobilisés pour rédiger une note de service destinée aux étrangers. Il serait diffusé depuis le télescope lors d’une cérémonie publique. Frank Drake, qui a inventé la fameuse «équation de Drake» pour estimer les chances d’une vie intelligente dans notre galaxie, a rédigé le message avec l’aide de Carl Sagan, l’astronome et auteur de science populaire qui a écrit Contact et popularisé la recherche de l’intelligence extraterrestre. ( SETI ) organisation.

Ecrit en code binaire – une série de uns et de zéros – le message a été conçu dans l’espoir d’être intelligible pour tous les extraterrestres susceptibles d’écouter. Il visait à leur fournir des informations de base sur nous, telles que la position de la Terre dans notre système solaire, la taille de la population humaine, la forme du corps humain et la structure en double hélice de l’ADN. Lorsque vous regardez le message sous forme de pictogramme , vous pouvez voir tous ces composants et plus encore.

Frank Drake est assis à côté d'un vitrail montrant le message d'Arecibo chez lui en Californie.
Frank Drake est assis à côté d’un vitrail montrant le message d’Arecibo chez lui en Californie.
 Getty Images

Mais cette carte postale interstellaire était destinée à M13, un groupe d’étoiles globulaires distant de 25 000 années-lumière, ce qui explique peut-être pourquoi nous n’avons pas encore reçu de réponse – il faudra 25 000 ans pour que le message y parvienne et autant de temps pour. toute réponse à nous revenir. Les scientifiques ont choisi cette destination en partie parce que l’amas d’étoiles était grand et relativement proche, et en partie simplement parce qu’il se situait dans la plage de déclinaison du télescope (la partie du ciel qu’il peut cibler) au moment de la cérémonie.

En d’autres termes, les scientifiques ne cherchaient pas vraiment à communiquer avec une civilisation extraterrestre de leur vivant, mais à montrer publiquement que leur télescope pouvait désormais faire quelque chose d’incroyable: pendant près de trois minutes, il a envoyé un salut cosmique. de l’humanité au ciel, le public rassemblé sur place était ému aux larmes .

Pourquoi avons-nous besoin d’une nouvelle émission?

Malheureusement, certaines informations du message d’origine sont maintenant obsolètes ou tout simplement fausses. Par exemple, cela donnait une population humaine de près de 4,3 milliards, mais elle s’élève désormais à 7,7 milliards. Et les informations fournies sur les nucléotides dans l’ADN se sont avérées fausses.

En 1974, nous n’avions même pas trouvé d’exoplanètes (planètes extérieures à notre système solaire). Le premier d’entre eux a été découvert à Arecibo en 1992 . Aujourd’hui, nous savons qu’il existe en réalité beaucoup d’exoplanètes dans la zone dite de «Goldilocks» – ni trop chaude, ni trop froide, mais idéale pour l’évolution de la vie.

Mais ce concours mondial ne concerne pas uniquement la correction d’anciennes erreurs. Il s’agit d’intéresser les enfants aux sciences spatiales et de faire en sorte que tous les habitants de tous les pays du monde aient un intérêt dans ce projet. Les équipes composées d’un maximum de dix étudiants et d’un mentor doivent s’inscrire avant l’équinoxe de printemps (le 20 mars). Elles sont supposées être internationales et multidisciplinaires. En fait, plus votre équipe est diversifiée, plus elle gagne de points. Les directives du concours recommandent d’utiliser les médias sociaux pour rechercher d’éventuels coéquipiers dans d’autres pays ou régions.

Les chercheurs d’Arecibo veulent également s’assurer que tout le monde sait que, malgré les dégâts dévastateurs que l’ouragan Maria a causés à Porto Rico en 2017, l’observatoire est opérationnel. La catastrophe naturelle a endommagé la parabole du télescope, mais elle a été réparée, même si des parties d’une antenne cassée étaient encore éparpillées à côté de celle-ci lors de ma visite en janvier. «Nous avons traversé l’ouragan, alors les gens pensent peut-être que nous sommes fermés», m’a dit Abe Pacini. “Nous essayons d’avoir un rafraîchissement.”

Les chercheurs tentent également de mettre à jour leurs propres idées sur la façon dont les humains peuvent composer un message que les extraterrestres seront en mesure de comprendre , un domaine d’étude appelé exosémiotique. Il est possible que la conception du message Arecibo original repose sur des hypothèses fondamentalement erronées – par exemple, les extraterrestres ont une vision et pourront ainsi voir le pictogramme. Les enfants, qui abordent souvent les problèmes sous un angle totalement nouveau, peuvent laisser les scientifiques aveugles.

Les chercheurs d’Arecibo ne sont pas encore tout à fait sûrs de savoir s’ils diffuseront l’une des conceptions des équipes concurrentes dans les airs – cela dépend de la qualité des propositions reçues. S’ils obtiennent une participation au concours avec un plan innovant pour le contenu du message ainsi qu’un plan pratique pour le renvoyer (la destination doit être comprise dans la plage de déclinaison d’Arecibo), «cela sera crucial pour que nous luttions pour la transmission “, a déclaré Abe Pacini.

Tout aussi cruciale, a-t-elle ajouté, est une solide évaluation des «risques d’exposition» inhérents à la messagerie des civilisations extraterrestres. L’un des principaux objectifs du concours est de sensibiliser les jeunes à ces risques. Pour gagner, ils doivent montrer qu’ils sont au courant des préoccupations et inclure une proposition pour y répondre. Abe Pacini a souligné que la question de savoir si un message devait être envoyé dans l’espace est “très controversée”, ajoutant: “Même parmi les scientifiques d’Arecibo, il n’y a pas de consensus.”

Jusqu’à présent, le concours Arecibo n’a pas suscité beaucoup d’opposition de la part des scientifiques anti-transmission, en partie parce que les directives du concours sont (peut-être intentionnellement) vagues sur la question de savoir si le message gagnant sera effectivement transmis. Mais si l’observatoire décide finalement de faire une émission, il risque de faire l’objet de nombreuses critiques – et pas pour la première fois. Après avoir diffusé le message Arecibo original, certains scientifiques se sont inquiétés du fait qu’une transmission avait eu lieu sans consultation internationale ni adhésion. Même Drake, l’homme qui a conçu le message, aurait dit regretter de l’avoir transmis.

L’affaire contre la diffusion de messages aux étrangers

Depuis 1974, les critiques de la transmission ne font que devenir de plus en plus stridentes.

En 2010, Hawking avait expliqué le risque de faire connaître notre existence à ET lorsqu’il déclarait : «Si des extraterrestres nous rendent visite, le résultat serait semblable à celui qui aurait caractérisé l’atterrissage de Columbus en Amérique, ce qui n’a pas donné de résultats satisfaisants pour les Amérindiens». Scientifiques dans le camp de Hawking, soulignent souvent que les extraterrestres n’ont pas besoin d’intentions violentes pour nous faire du mal; ils pourraient simplement nous voir comme nous voyons, disons, les fourmis – ils nous marcheraient sur le chemin de quelque chose d’autre sans rien y penser.

Les scientifiques qui favorisent la transmission de messages aux extraterrestres pensent que cette inquiétude est injustifiée. Astrobiologiste, Douglas Vakoch a passé de nombreuses années chez SETI avant de se séparer pour fonder sa propre organisation internationale, Messaging Extraterrestrial Intelligence ( METI ). Plutôt que de simplement rechercher les signes d’une vie intelligente dans les étoiles, METI cherche de manière proactive à établir un contact avec des extraterrestres en transmettant des signaux radio depuis de puissants télescopes.

«En ce qui concerne Hawking», me dit Vakoch, «le point essentiel qui lui manquait était que toute civilisation qui pourrait nous faire du mal saurait déjà que nous sommes ici à cause de nos fuites accidentelles à la télévision et à la radio.» Il faisait référence au fait que Depuis longtemps, nous envoyons involontairement des messages que des extraterrestres pourraient détecter, car nos émissions de télévision et nos émissions de radio s’écoulent constamment de la Terre vers l’espace.

Mais dans ce cas, pourquoi se donner la peine d’envoyer une transmission ciblée comme le nouveau message Arecibo?

“Ce qui serait différent”, a déclaré Vakoch, “est que cela enverrait un signal fort que ce n’est pas juste nous communiquons les uns avec les autres – c’est nous essayons d’établir un contact. Et pour certaines civilisations, c’est peut-être la condition préalable »pour entrer en communication avec des terriens. Cette idée est connue sous le nom d’Hypothèse du zoo, ce qui suggère que les extraterrestres gardent un œil sur notre planète mais attendent que nous indiquions que nous souhaitons être en contact et que nous sommes suffisamment sophistiqués pour mériter notre attention.

Les membres de la communauté scientifique qui s’opposent aux émissions intentionnelles soutiennent que Vokach est trompeur lorsqu’il dit que les extraterrestres savent déjà que nous sommes ici à cause de nos fuites accidentelles. Oui, nos signaux flottent dans l’espace depuis des décennies, mais ils sont faibles et ne visent rien en particulier. Une transmission délibérée depuis un télescope comme Arecibo serait beaucoup plus puissante et ciblée. Il serait donc plus facile pour les extraterrestres de détecter – la différence entre un cri et un murmure.

Le radiotélescope Arecibo est construit dans un gouffre en calcaire à Porto Rico.
Le radiotélescope Arecibo est construit dans un gouffre en calcaire à Porto Rico.
 Getty Images

David Brin, astronome et auteur de science-fiction, est l’un des critiques les plus virulents de l’approche de METI. «Même si ET sait déjà que nous sommes là», m’a-t-il dit, “Pourquoi ces gars du METI veulent-ils multiplier notre visibilité, littéralement par un facteur de 10 millions?”

Statistiquement, une civilisation extraterrestre capable de détecter et de répondre à nos signaux est très probablement plus âgée et plus avancée technologiquement que nous. Nous ne transmettons des signaux radio que depuis environ 100 ans; les chances qu’ils soient capturés par une civilisation qui utilise la technologie de la radio depuis moins d’un siècle sont infimes. La différence de pouvoir rend effrayante la recherche de l’attention des civilisations extraterrestres, car nous ne pouvons pas présumer qu’elles vont utiliser leur pouvoir à des fins altruistes, a noté Brin.

Même s’il considère Vakoch comme un ami, Brin avait des mots durs pour lui. “Les fanatiques du METI rejettent leurs critiques comme étant tremblants de peur des envahisseurs extraterrestres”, m’a-t-il dit. “Mais la plupart d’entre nous sont beaucoup plus préoccupés par l’arrogance affichée par ces fanatiques en présumant parler d’une civilisation de 8 milliards de personnes sans jamais exposer leurs hypothèses à des débats normaux et à une évaluation des risques.”

Vakoch le voit très différemment. «Nous voulons éviter les risques extrêmes, mais tout ce processus de réflexion sur les risques nous pousse à la non-action», a-t-il déclaré. «Nous avons cette tendance naturelle à penser que faire quelque chose est plus risqué. Mais parfois, faire quelque chose réduit les risques, comme faire vacciner vos enfants. »

Il a cité l’heuristique de disponibilité, qui dit que lorsque vous essayez d’évaluer le risque d’une situation inconnue, le contexte le plus vivant ou le plus disponible qui vous vient à l’esprit colore votre décision. “Qu’est-ce qu’une image plus vivante et disponible que l’idée de Hawking de marauder les extraterrestres qui viennent sur Terre et nous détruisent?”, A-t-il déclaré. “Nous sommes naturellement attirés par ces images qui sont renforcées à plusieurs reprises par les superproductions hollywoodiennes.”

Pourtant, Brin dit que Vakoch ne devrait pas avoir à prendre une décision aussi lourde de la part de la planète entière. Cela vaut également pour les scientifiques d’Arecibo. Même si Brin trouve louable qu’ils veuillent éduquer les jeunes par le biais d’un concours, il ne les approuve pas unilatéralement, décidant de transmettre une candidature gagnante. “Il semblerait qu’ils ont besoin d’un rappel de ce qu’on leur avait dit auparavant”, a-t-il noté. “Leur instrument est financé par les contribuables.”

Qui peut établir des règles sur ce qui se passe dans l’espace?

Plus vous réfléchissez à l’ampleur du risque, moins il devient évident qu’une classe de personnes devrait avoir le pouvoir de décider des transmissions. Kathryn Denning, une anthropologue qui étudie les aspects éthiques de l’exploration spatiale, a déclaré dans un entretien au New York Times: «Pourquoi mon opinion aurait-elle plus d’importance que celle d’une fille de 6 ans en Namibie? Nous avons tous les deux le même montant en jeu. “

Pendant des décennies, la communauté internationale a étudié la possibilité de mettre en place un mécanisme de surveillance mondiale de notre engagement dans l’espace. Mais même si tout le monde s’accorde à dire que c’est une bonne idée, la question de savoir comment l’organiser et la rendre exécutoire est incroyablement compliquée.

Le Traité sur l’espace extra-atmosphérique de 1967 était l’un des premiers efforts dans ce sens. Ratifié par des dizaines de pays et adopté par les Nations Unies dans le contexte de la guerre froide, il a établi un cadre pour le droit spatial international. Entre autres choses, il stipulait que la Lune et les autres corps célestes ne pouvaient être utilisés qu’à des fins pacifiques et que les États ne pouvaient pas stocker leurs armes nucléaires dans l’espace. Le traité convenait à son contexte historique, mais il ne tenait pas compte des préoccupations actuelles des personnes en ce qui concerne la transmission de renseignements à des extraterrestres.

Carl Sagan a aidé à concevoir ce premier message pictural aux extraterrestres. Il était gravé sur une plaque d’aluminium fixée au vaisseau spatial Pioneer 10 avant son lancement en 1972.
Carl Sagan a aidé à concevoir ce premier message pictural aux extraterrestres. Il était gravé sur une plaque d’aluminium fixée au vaisseau spatial Pioneer 10 avant son lancement en 1972.
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Un autre point d’inflexion est venu à la fin des années 1980, lorsque les scientifiques de SETI ont rédigé un protocole de post-détection, une liste des meilleures pratiques pour savoir quoi faire si et quand on trouve des extraterrestres. L’un de ses principes est le suivant: «Aucune réponse à un signal ou à une autre preuve de renseignement extraterrestre ne devrait être envoyée avant que des consultations internationales appropriées aient eu lieu». Ce protocole a été déposé en tant que mémoire avec le Traité sur l’espace extra-atmosphérique à l’ONU. a été approuvé par l’Académie internationale d’astronautique et l’Institut international du droit de l’espace. Mais il n’a aucune force réglementaire en ce qui concerne ceux qui envoient activement des messages à la METI.

En 2015, les chercheurs de SETI, Elon Musk et d’autres ont publié une déclaration critiquant les efforts du METI. “Nous estimons que la décision de transmettre ou non doit être basée sur un consensus mondial, et non sur une volonté basée sur les souhaits de quelques personnes ayant accès à un puissant équipement de communication”, a-t-il déclaré. «Nous encourageons vivement un organisme international largement représentatif à engager un débat international animé avant de poursuivre cette activité.»

Jusqu’à présent, cependant, il n’y a toujours pas de «organe largement représentatif» régissant quels messages peuvent être envoyés dans l’espace ou par qui. Vakoch m’a dit qu’il prenait de l’avance avec METI et qu’il avait l’intention de transmettre un message plus tard cette année. Aucune loi ne dit qu’il ne peut pas.

Le débat sur la transmission reflète nos plus profondes espérances et craintes

La controverse sur les transmissions ne se réduit pas à une discussion sur les lois et les règlements. Les sentiments sous-jacents et les questions profondément philosophiques et, on peut le dire, spirituels.

Vakoch, qui a également un doctorat en psychologie et une formation en astrobiologie, réfléchit beaucoup aux motivations psychologiques animant les projets de METI et de SETI. «Chaque fois que nous approchons de l’inconnu, nous éprouvons à la fois un intense sentiment d’espoir et de peur», m’a-t-il dit. «Et je pense qu’il ya une réelle polarisation lorsque nous pensons à l’impact de la découverte d’une autre civilisation: c’est« Oh mon dieu, cela pourrait mener à notre annihilation! ou ‘Oh mon dieu, cela pourrait être notre salut! Ils peuvent nous envoyer l’ Encyclopedia Galactica ou un remède contre le cancer! ‘”

La deuxième impulsion était clairement affichée lors de ma visite à Arecibo le mois dernier. Dans le centre des visiteurs se trouvait un tableau d’affichage où les enfants étaient invités à poster les messages qu’ils souhaitaient transmettre aux extraterrestres. Plusieurs d’entre eux étaient des demandes d’aide. La missive mal orthographiée d’un enfant était particulièrement poignante: «La Terre se détruit elle-même. Aidez nous! S’il vous plaît aider! Envoyez de meilleures connaissances.

Pour Brin, tout cela a une valence théologique claire. Il aime comparer les efforts du METI à la prière. “Si vous résumez tout cela, ce que ces gars-là essaient de faire, c’est d’envoyer un signal demandant au ciel de demander au ciel d’être sauvé du destin qui semble nous menacer”, a-t-il déclaré. “Cela s’appelle la prière, et les gens le font depuis des milliers d’années.”

En parlant aux différents acteurs impliqués dans ce débat houleux, j’ai eu le sentiment que nous pourrions projeter nos sentiments sur le ciel d’une autre manière. Plus que tout, nos inquiétudes face à la communication interstellaire semblaient être le reflet de nos inquiétudes face à la communication les unes avec les autres. Sous la question de savoir comment parler à des esprits extraterrestres se trouve une question beaucoup plus proche de chez nous: comment nous faire comprendre à d’autres esprits, ici sur Terre.

Cela m’a rappelé quelque chose qu’Abe Pacini m’a dit. «Lorsque vous envisagez de communiquer avec des civilisations extraterrestres, vous réfléchissez immédiatement aux questions fondamentales de la vie: sommes-nous seuls? Pourquoi seulement nous? Dit-elle. “Si vous regardez là-haut, vous regardez réellement à l’intérieur de vous-même et vous devez nécessairement vous poser de grandes questions sur vous-même.”

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