Mauvaise nouvelle ? On va dire qu’il reste quand même quelques possibilités dans l’univers, qui, on le rappelle, n’est pas infini, mais in(dé)fini. Donc, que nous n’avons pas exploré dans sa totalité. Point…

Lien vers l’article :

https://cosmosmagazine.com/space/et-habitable-zone-much-smaller-than-previously-thought


Proposition de traduction :

Les scientifiques affirment qu’un grand nombre de planètes extrasolaires situées dans la «zone habitable» d’une étoile peuvent avoir une atmosphère empoisonnée, ce qui pourrait limiter considérablement le nombre d’exoplanètes habitables à la vie plus complexes que les microbes.

Traditionnellement, la zone habitable d’une étoile est définie comme la région qui l’entoure où une planète peut recevoir une énergie stellaire suffisante, mais pas trop, pour pouvoir disposer d’eau liquide à sa surface. 

Les limites de cette zone sont en grande partie définies par la taille et la température de l’étoile hôte. 

Si l’étoile est fraîche et sombre, sa zone habitable se blottit à proximité, comme les campeurs autour de la braise d’un feu mourant par une nuit glaciale. S’il fait chaud et qu’il fait beau, la zone habitable s’étend plus loin – comme les mêmes campeurs qui essaient de ne pas se faire chanter par une flamme géante.

Mais l’atmosphère de la planète joue également un rôle, semblable aux vêtements des campeurs. Plus loin du feu, il vous faudrait une veste chaude pour ne pas avoir trop froid. Plus près de vous, vous voudrez peut-être rien de plus qu’un t-shirt.

Les vestes de cette analogie sont des gaz à effet de serre, tels que le dioxyde de carbone, qui réchauffent la planète en retenant la chaleur solaire.

Il n’y a qu’un frottement. «Plus on s’éloigne de l’étoile, plus il faut de dioxyde de carbone pour rester non gelé», déclare Edward Schwieterman, chercheur postdoctoral à l’Université de Californie, Riverside, aux États-Unis.

En fait, maintenir le monde suffisamment chaud peut nécessiter des dizaines de milliers de fois plus de dioxyde de carbone que ce qui est présent dans notre propre atmosphère, a-t-il déclaré lors d’une réunion de l’American Astronomical Society (AAS) à Saint-Tropez. Louis, Missouri, États-Unis, cette semaine.

Ce n’est pas un problème pour les microbes – beaucoup peuvent survivre à de telles conditions. Mais même pour les formes les plus simples de la vie animale, il dit: «Cela dépasse de loin les niveaux connus pour être toxiques».

En fait, dit Schwieterman, les planètes situées dans la moitié extérieure des zones habitables de la plupart des étoiles auraient besoin d’une atmosphère contenant au moins 10% de dioxyde de carbone – «une quantité incroyablement toxique pour l’homme».

Si vous voulez une planète avec des niveaux de dioxyde de carbone dans lesquels les humains et les autres animaux d’ordre supérieur ne seraient pas empoisonnés, ajoute-t-il, la zone appropriée diminue à moins du tiers de la zone habitable traditionnelle.

“Imaginez une” zone habitable pour la vie complexe “définie comme une zone sûre où il serait plausible de préserver des écosystèmes aussi riches que ceux que l’on trouve sur la Terre aujourd’hui”, déclare Timothy Lyons, biogéochimiste chez UC-Riverside, également membre de l’équipe d’étude. 

“Nos résultats indiquent que des écosystèmes complexes comme le nôtre ne peuvent pas exister dans la plupart des régions de la zone habitable telle que définie traditionnellement.”

Le dioxyde de carbone n’est pas le seul problème. Le monoxyde de carbone est un autre gaz toxique que nous associons généralement à la pollution atmosphérique, mais qui peut être produit par des causes naturelles.

Même en quantités relativement faibles, le monoxyde de carbone se lie à l’hémoglobine dans le sang et bloque le transport de l’oxygène vers les cellules qui en ont besoin, provoquant leur mort par manque d’oxygène.

Sur Terre, toutefois, ce gaz ne s’accumule généralement pas à des niveaux mortels, sauf dans les espaces confinés (comme dans un garage avec le moteur de la voiture en marche) car il est rapidement détruit par les rayons ultraviolets du soleil.

Mais la plupart des étoiles sont plus faibles que le soleil. Et le plus faible d’entre eux, a calculé l’équipe de Schwieterman, ne produit pas assez de rayons ultraviolets pour éliminer le monoxyde de carbone des atmosphères des planètes dans aucune partie de leurs zones habitables traditionnelles.

Encore une fois, ces environnements pourraient convenir à certains types de microbes, mais, selon Schwieterman, «ils ne seraient certainement pas de bons endroits pour la vie humaine ou animale telle que nous la connaissons».

Bien sûr, il est possible que des espèces exotiques utilisent dans leur sang autre chose que de l’hémoglobine. 

Dans Star Trek , par exemple, des Vulcains tels que M. Spock avaient le sang vert, car ils utilisaient un composé contenant du cuivre pour le transport de l’oxygène plutôt que de l’hémoglobine contenant du fer.

Et bien que ce soit de la science fiction, les mollusques terrestres utilisent en réalité un composé du cuivre appelé hémocyanine comme alternative à l’hémoglobine. Leur sang est bleu, pas vert, mais il est aussi moins facilement empoisonné par le monoxyde de carbone.

Cependant, les animaux plus grands ont besoin de plus d’oxygène que les mollusques et utilisent l’hémoglobine. 

“L’hémoglobine est le composé le plus efficace pour transporter l’oxygène que nous connaissions”, déclare Schwieterman.

En outre, ajoute-t-il, même si l’évolution extraterrestre a permis de résoudre le problème du monoxyde de carbone, ce n’est pas le seul gaz qui pourrait s’accumuler à des niveaux toxiques sous le rayonnement ultraviolet pauvre d’étoiles tamisées. 

«Les problèmes potentiels sont donc multiples», dit-il.

Non pas qu’il suggère que nous devrions renoncer à rechercher ET. Au lieu de découvrir des milliers de nouvelles exoplanètes, les recherches de son équipe peuvent aider les scientifiques à attirer leur attention sur les candidats les plus probables.

«Nos résultats suggèrent que la vie complexe nécessite des choses que nous ignorions auparavant», dit-il.

Lyons ajoute: «C’est la première fois que l’on considère les limites physiologiques de la vie sur Terre pour prédire la répartition de la vie complexe ailleurs dans l’univers.» 

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