“Avec un peu plus de patience et de chance, nous serons peut-être sur le point de dévoiler correctement un monde extraterrestre dans notre arrière-cour.”

Scientific American


Caleb A. Scharf nous fait un bon article sur Europa, cette lune de Jupiter au milieu le plus prometteur de notre système solaire pour abriter une forme de vie.

A lire !

Lien vers l’article :

https://blogs.scientificamerican.com/life-unbounded/europa-three-more-clues/?fbclid=IwAR2NzobAhsDdI-tbHV-yVgPFfatx6-u4KRy91cZ6wsA8Onxk337ziB5vyvY


Proposition de traduction :

La spectaculaire lune glacée de mille kilomètres de Jupiter, Europa, est l’une des destinations les plus alléchantes du système solaire. Nous l’avons longtemps soupçonné d’héberger un océan intérieur géant – un abîme sombre d’environ deux fois le volume de tous les océans de la Terre, enfermé sous une coquille gelée qui a peut-être 10 à 30 kilomètres d’épaisseur.

Nous avons également des preuves indirectes solides que l’océan d’Europe est saumâtre et n’est pas différent de l’océan de la Terre, ce qui indique un environnement où un intérieur rocheux chargé de minéraux est en contact direct avec l’eau liquide. Ce type d’interface joue un rôle si central dans la génération d’une chimie riche et variée qu’il soutient la possibilité d’une chimie organique complexe et même l’initiation du phénomène que nous appelons la vie. 

Mais malgré toute cette promesse – et une quantité vraiment impressionnante de travaux scientifiques minutieux et convaincants – le simple fait est que nos données de près sur Europa sont terriblement limitées. Cela peut être un peu un choc, après tout, nous avons tous vu les images spectaculaires de la surface de la lune, avec ses terrains de glace enchevêtrés et ses caractéristiques massives ressemblant à des fissures et des rougeurs rougeâtres. En réalité cependant, ces données, provenant de Voyager et Galileo (et même de New Horizons alors qu’il était en route vers Pluton) sont parmi les plus petits troves de notre bibliothèque d’exploration planétaire. Ils représentent également de brefs moments, de minuscules fenêtres de temps saisies lorsque l’occasion se présentait.

En d’autres termes, nous n’avons pas de surveillance persistante ou cohérente d’Europa de près, et des informations encore incomplètes sur ses caractéristiques extérieures et si oui ou non la dynamique attendue de son intérieur se manifeste en temps réel vers sa surface.

Trois études récentes ajoutent cependant quelques pièces intrigantes au puzzle. Le premier est une réanalyse des données du détecteur de particules énergétiques sur la mission Galileo en 2000. Cet instrument a été utilisé pour surveiller le niveau de protons de haute énergie se déplaçant dans la puissante magnétosphère de Jupiter, fournissant des informations critiques sur la structure et le comportement de cet environnement . Mais Huybrighs et al. rapportent que lors d’un survol d’Europa, le détecteur a effectivement vu un déficit de protons. L’explication qui semble convenir le mieux est qu’il y avait un panache de vapeur d’eau entre le vaisseau spatial et Europa – à ce moment-là.

En d’autres termes, sans le voir directement, Galileo a peut-être rencontré par inadvertance un événement de ventilation actif – où de l’eau liquide de quelque part sous la surface d’Europa jaillissait dans l’espace. Cela soutient les allégations de panaches d’eau détectées par le télescope spatial Hubble sur la base des données prises en 2016-2017 et plus tôt en 2014.

Une deuxième affirmation intrigante est qu’une analyse minutieuse des changements à la surface d’Europa entre les images de Voyager 1 et 2 (1979), Galileo (1995-2003) et New Horizons (2007) ne montre aucune preuve d’activité. Nous nous attendions à ce qu’une partie de tout éjecta aqueux retombe en fait sur la surface d’Europa, changeant sa coloration. Alors que se passe-t-il? Une option est bien sûr qu’il n’y avait vraiment pas de panaches pendant toute cette période. Une autre option est que si les panaches éclatent de manière assez continue à partir de zones spécifiques, soit des zones brouillées ou de grands gouffres, ils peuvent simplement se fondre dans le temps, sans changement d’apparence soudain. Et une troisième possibilité est pour les panaches «furtifs» – où l’éjecta aqueux ne gèle tout simplement pas et ne retombe pas sur la lune.

Enfin, à partir de 2019, les chercheurs ont étudié les données du champ magnétique de Galileo à proximité d’Europa et ont examiné la possibilité que le champ magnétique jovien induise un mouvement dans l’océan profond et salé d’Europa. Leur conclusion est qu’il pourrait y avoir un “ jet stream ” océanique près de l’équateur de la lune et se déplaçant en fait dans le sens opposé à la rotation lente et verrouillée d’Europa.

Cela pourrait être essentiel car cette quantité d’eau se déplaçant contre la coque glacée externe pourrait induire des contraintes qui pourraient expliquer certaines des caractéristiques fissurées que nous voyons à la surface d’Europa. Cela entraînerait également une glace plus mince vers les régions polaires, qui pourraient alors être des emplacements privilégiés pour les fractures induites par le stress et l’évacuation de l’eau (un peu comme la situation sur la lune de Saturne Encelade). Ce flux pourrait également, hypothétiquement, jouer un rôle dans le transport des minéraux et des nutriments autour de l’océan intérieur et améliorer les chances que la vie y existe.

Dans l’ensemble, il est évident depuis longtemps que nous devons revenir à Europa – cette fois avec une couverture de données massive. Heureusement, cela devrait avoir lieu. Tout d’abord – si tout se passe selon les plans actuels – avec Jupiter Icy Moons Explorer de l’Agence spatiale européenne dont le lancement est prévu en 2022 (arrivant à Jupiter en 2029), puis avec la mission Europa Clipper de la NASA visant un lancement en 2024 et une arrivée en 2030 à Jupiter. 

Avec un peu plus de patience et de chance, nous serons peut-être sur le point de dévoiler correctement un monde extraterrestre dans notre arrière-cour.

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